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 L'observatoire de Green Bank est connu essentiellement pour héberger le Green Bank Telescope (GBT) qui est le plus grand radiotélescope orientable du monde. Ses équipements font partie du réseau du National Radio Astronomy Observatory (NRAO) et se situe à Green Bank en Virginie-Occidentale aux États-Unis. L'observatoire est installé au centre de la zone de silence radio américaine (United States National Radio Quiet Zone), un rectangle de plus de 33 000 km² où sont bannies ou sévèrement limitées les transmissions radio.

Le GBT

La construction du télescope fut décidée après l'effondrement de son prédécesseur, une parabole de 90 m, le 15 novembre 1988, dû à la perte d'un gousset primordial dans l'assemblage des poutrelles en caisson. Construit entre 1991 et 2002, il reçut sa première lumière le 22 août 2000. Il est plus précisément nommé télescope Robert C. Byrd de Green Bank en hommage au sénateur Robert Byrd.

La surface collectrice de 7 854 m² mesure 100 par 110 mètres et est composée de 2 004 panneaux élémentaires ajustés activement par 2 209 actionneurs indépendants. Ces panneaux en aluminium sont façonnés avec une précision de ~75 µm RMS. Les mécanismes d'ajustement permettent de corriger les déformations mécaniques dues à la gravité lors des changements d'orientation du télescope. Sans cette "surface active", il serait impossible au GBT de travailler précisément dans les fréquences supérieures à 4 GHz, il peut être utilisé théoriquement jusqu'à 100 GHz.

Sa structure est inhabituelle dans le sens où le miroir n'a pas une forme symétrique mais est une section de paraboloïde qui n'inclut pas l'axe du foyer. La position désaxée des récepteurs aux foyers permet à leur support de ne pas être dans le champ d'observation, évitant ainsi les problèmes de réflexion et de diffraction parasites.

Au foyer primaire de l'antenne se trouve un cornet d'alimentation rétractable, et derrière lui se tient le réflecteur secondaire de 8 m constituant ainsi une monture grégorienne. Au foyer secondaire (grégorien) se trouvent huit cornets de plus grande précision, montés sur une tourelle rotative. Les fréquences exploitées vont de 290 MHz à 49,8 GHz. Depuis septembre 2006, un instrument à 90 GHz nommé MUSTANG (Multiplexed SQUID/TES Array for Ninety Gigahertz) est testé : c'est la plus haute fréquence observée à ce jour sur le GBT et le premier imageur à pixel.

À terme, le télescope doit être équipé d'un système laser pointant sur les panneaux du réflecteur primaire afin de mesurer et de compenser précisément les distorsions dues à la gravité, au vent, à la dilatation, etc.

Le GBT vas etre utilisé par SETI dans sont programme de recherche extraterrestre


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