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NEW HORIZONS ET PLUTON

Neuf ans après le début de son périple qui l'a conduit à 4,8 milliards de kilomètres de la Terre, la sonde New Horizons de la NASA est sorti le samedi 6 décembre de son hibernation

Pour entreprendre une étude sans précédent de la planète naine Pluton et de la ceinture de Kuiper qui l'environne

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Le réveil a eut lieu à 21 heures (heure de Paris), mais il a fallu attendre quelques heures pour avoir la confirmation du bon fonctionnement de la procédure. A cette distance, les signaux radio mettent quatre heures et 25 minutes pour atteindre la Terre.

DERNIÈRE RÉGION INEXPLORÉE DU SYSTÈME SOLAIRE

La sonde devrait commencer ses observations le 15 janvier. Elle sera au plus près de Pluton le 14 juillet. Quarante fois plus éloignée du soleil que la Terre, la planète se trouve dans la ceinture de Kuiper, une zone du système solaire située au-delà de Neptune et composée de milliers de corps glacés. C'est la dernière région inexplorée du système solaire.

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Découverte en 1930, Pluton est un mystère en raison notamment de sa taille réduite. Son rayon n'est que de 1 190 km contre près de 6 400 km pour la Terre. Les astronautes se demandent comment cette planète a pu se former au-delà des planètes géantes Jupiter (70 000 km de rayon), Saturne (60 000 km), Uranus (25 000 km) et Neptune (25 000 km).

Objectifs de la mission New Horizons

visent à répondre aux axes de recherche identifiés par la communauté scientifiques et recensés ci-dessus. Mis à part ceux concernant le système de Jupiter, les objectifs détaillés peuvent se répartir

Les objectifs de la mission New Horizons

en trois groupes :

Objectifs prioritaires :

  • obtenir une description globale de la géologie et de la morphologie de Pluton et de Charon ;
  • déterminer la composition de la surface de Pluton et Charon ;
  • déterminer les caractéristiques de l'atmosphère neutre de Pluton et son taux d'échappement.

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Objectifs importants :

  • étudier la variation dans le temps de la surface et de l'atmosphère de Pluton ;
  • réaliser des prises de vue en relief de Pluton et Charon ;
  • cartographier le terminateur de Pluton et Charon avec une résolution élevée ;
  • définir avec une résolution élevée les caractéristiques des terrains de zones choisies de la surface de Pluton et Charon ;
  • étudier les caractéristiques de l'ionosphère de Pluton et ses interactions avec le vent solaire ;
  • rechercher les molécules présentes dans l'atmosphère neutre de Pluton ;
  • rechercher la présence d'une atmosphère autour de Pluton ;
  • déterminer la température à la surface de Pluton et Charon.

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Objectifs secondaires :

  • Caractériser les particules énergétiques présentes dans l'environnement de Pluton et de Charon
  • Définir de manière plus précise les caractéristiques principales de Pluton et Charon (rayon, masse, densité) ainsi que leurs paramètres orbitaux
  • Rechercher des anneaux ou satellites non identifiés

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Retombées attendues

Les mesures effectuées dans le système de Pluton vont améliorer les connaissances sur ses origines, les processus à l’œuvre à la surface de la planète naine, le cycle de transport des volatiles et les caractéristiques énergétiques et chimiques de son atmosphère. De manière plus générale, ces observations vont apporter des éléments de compréhension sur les objets célestes formés par des impacts géants (comme l'ensemble Terre-Lune), les corps situés aux limites du système solaire (comètes, planètes naines glacées), les planètes et lunes caractérisées par une pression de vapeur en équilibre (comme Triton et Mars) et les autres corps célestes ayant une atmosphère dominée par le méthane et l'azote (comme Titan, Triton et la Terre primitive). https://www.nasa.gov/mission_pages/newhorizons/main/index.html

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En 2006, après la découverte d'autres mini-planètes dans la ceinture de Kuiper, Pluton a perdu son rang de neuvième planète du système solaire pour être ramenée au rang de planète naine.

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